Проблему обнаружил в GoogleWebmaster Tools в разделе “ошибки сканирования”: все страницы из этого раздела – основного генератора посещений оказывается, стали отдавать при запросе  500 ошибку, но  сами они отображались нормально! При 500 ошибке браузер выдает белый экран и надпись Internal server error. То есть диагностировать проблему получилось только в через гугловский сервис для вебмастеров. После того, как проблема была локализирована, оказалось, что все это произошло из-за одной лишней запятой, в коде файле который используется для генерации менюшки для всего этого раздела.

После восстановления нормальной работы этого раздела, посещаемость начала медленно подниматься, но даже сейчас через неделю после этого события, количество посетителей не восстановилось полностью. По примерным подсчетам из-за одной запятой сайт недосчитался 10k постителей.